Americká armáda stále více usiluje o nasazení laserů. Nová zpráva potvrzuje, že americké námořnictvo plánuje do roku 2012 vybavit torpédoborce třídy Arleigh Burke laserovým systémem HELIOS.

Ředitel námořnictva, admirál Ron Boxall, řekl magazínu Defense News o plánech instalace vysokovýkonného laseru s integrovaným optickým systémem. Nahradí dosavadní Rolling Airframe Missile (RAM) systém, který byl navržen tak, aby zachytil a zničil příchozí rakety a další hrozby dříve, než se přiblíží k lodi.

Námořnictvo začalo testovat prekurzorový laserový systém AN/SEQ-3 v roce 2013, použitelný proti dronům nebo člunům. Tento systém byl zaveden v roce 2014 na palubě lodi USS Ponce a fungoval až do roku loňského, kdy byl z provozu vyřazen. Námořnictvo podepsalo smlouvu se společností Lockheed Martin ve výši 150 milionů dolarů za účelem vyvinutí jeho nástupce – dva laserové systémy, z nichž jeden instalovaný na palubě lodi, zatímco druhý použit pro testování na raketové střelnici White Sands Missile Rang v Novém Mexiku. Od společnosti, která má na svém kontě vývoj například balistických raket Trident, či letouny F-16 se očekává, že bude s vývojem laseru hotova v průběhu příštího roku.

HELIOS je obranný systém, který je navržen tak, aby chránil plavidlo před hrozbami, které představují menší lodě, drony, či rakety. Tvoří jej 60 kW laser, jehož výkon by se mohl časem vyšplhat až na 150 kW a být spojen přímo se zdrojem energie pohánějící loď.

Společnost Lockheed Martin říká, že na loď nebude třeba dodávat žádné další baterie, či jiné energetické zdroje. Provoz laseru by tak mělo kompletně zajistit samotné plavidlo. Systém by měl být také propojen s již existujícím bojovým systémem Aegis, který používá palubní radar k navigaci střel.

Vzhledem k této skutečnosti, Boxall poznamenal, že nově vyvíjený systém může fungovat nejen jako zbraň, ale současně posílat data zpět do Aegis. „Mnoho lidí má představu, že lasery jsou jen zbraně. Jsou ale také velmi dobrým senzorem, na rozdíl od radarů výrazně přesnější.“

Ostatní armádní sekce rovněž pracují na vývoji vlastních laserových systémů. Americké letectvo nedávno provedlo úspěšný test systému Self-Protect High Energy Laser Demonstrator (SHiELD), který použilo k sestřelení několika raket. Lasery jsou populární především proto, že nejsou limitovány municí.

Objevují se však i nevýhody. Oproti klasickým palným zbraním, kterými byly americké bitevní lodě doposud vybavovány mohou lasery v okamžiku použití zaměřit pouze jeden cíl. Analytici říkají, že i v případě nasazení laserů budou lodě i nadále vybavovány dosavadní protiraketovou obranou.