Naše oběžná dráha se od prvních letů do vesmíru stala velkým vesmírným smetištěm. Především se jedná o zbytky satelitů, raket a dalších objektů, které již neplní svou funkci. Podle Evropské vesmírné agentury (ESA) se na orbitě nachází až 8 800 tun vesmírného odpadu. Srážky s těmito zbytky mohou narušit či úplně zničit stále fungující satelity, kterých je až třikrát méně! To může vést, k výpadku v telekomunikaci, navigačních systémech nebo internetového připojení na Zemi. Další hrozbu představuje odpad během startů raketoplánů, při kterých může dojít ke změnám v drahách, a následnému shoření v atmosféře. Tyto kolize s vesmírným odpadem mají za následek vznik dalšího odpadu, a tím vzniká nekonečný cyklus.

Z kosmodromu Baikonur v Kazachstánu odstartoval nedávno (22. 3. 2021) raketoplán typu Soyuz, který má za úkol dovést celkem 38 satelitů na orbit a to do výšky kolem 500 - 550 km nad povrchem. Součástí je i mise, která má demonstrovat právě úklid vesmírného odpadu. Konkrétně, se jedná o projekt japonské soukromé společnosti Astroscale s označením ELSA-D (End-of-Life Service by Astroscale demonstration). Součástí ELSA-D jsou dva satelity – „servicer“ (175 kg) a „client“ (17kg). „Servicer“ má pomocí nainstalovaných senzorů najít a chytit magnetickou dokovací deskou druhý satelit „client“. Tento experiment, nebo spíše hra na kočku a myš, se bude několikrát opakovat za různých, komplexnějších podmínek. Celý experiment by měl  trvat zhruba 6 měsíců. Nakonec oba satelity sestoupí z orbitu a shoří v atmosféře.  

Podle ESA, by měly vesmírné agentury naložit s odpadem vzniklých během jejich misí do 25-ti let od ukončení mise. Realita je však jiná, a většina odpadu zůstává ve vesmíru. Společnost Astroscale chce proto vytvořit alternativu - komerční služby. Je to jako, když se vám rozbije auto na silnici, a vy využijete asistenční služby,  jen ve vesmíru – taková vesmírná úklidová služba “ říká Harriet Brettle, vedoucí analytička v Astroscale.

Astroscale rozhodně nezahálí a do budoucna připravuje i další úklidové mise. Například ELSA-M, kde se by se měly zachytávat hned tři satelity typu „clients“.

Zdroj: BBC , zdroj titulního obrázku: SpaceX, Unsplash