Ačkoliv fotografie a videa "vláčku" satelitů Starlink křižujících noční oblohu vyskočí na internetu vždy po startu další rakety a vyvolají pobouřené reakce, nejedná se o trvalý stav. Satelity v průběhu několika týdnů po startu zvýší svou oběžnou dráhu a změní natočení svých solárních panelů, čímž značně sníží svůj jas na obloze. Ve svých finálních oběžných drahách jsou satelity Starlink pouhým okem téměř neviditelné.

Co je ještě důležitější, je fakt, že satelity nesvítí samy od sebe. Když vidíme pohybující se tečky na obloze, vidíme odraz Slunce od těchto satelitů. To znamená, že abychom satelity na obloze viděli, musí na ně svítit Slunce. Satelity Starlink ovšem obíhají na nízké oběžné dráze (ve výšce 550 km), a tedy pokud je pozorujeme v noci, satelity, které máme nad hlavou, jsou ve stínu Země, a tudíž nejsou vidět. Proto i kdyby satelity Starlink byly jasně viditelné na noční obloze, budou viditelné pouze krátce po setmění a krátce před úsvitem, kdy jsou osvícené Sluncem. Uprostřed noci, kdy probíhá většina pozorování oblohy, jsou všechny satelity na nízké oběžné dráze (tedy nejen Starlink, ale i jakékoliv jiné satelity) neviditelné.

Ilustrace viditelnosti satelitů. Zdroj: Gary Meader, Universe Today

I když satelity nejsou ve svých oběžných drahách pouhým okem téměř viditelné, mohou ovšem v době krátce po soumraku a před úsvitem bránit astronomickým pozorováním – některé observatoře, které provádějí pozorování oblohy i v těchto hodinách již vyjádřily znepokojení.

Elon Musk na tato znepokojení reaguje a hledá se svým týmem inženýrů řešení, jak viditelnost satelitů Starlink ještě snížit. Podle prohlášení společnosti Starlink bude viditelnost satelitů snížena vhodným natočením solárních panelů. U příštích várek satelitů také bude strana mířící k Zemi natírána na černo. Díky těmto opatřením by satelity (ve svých finálních oběžných drahách) měly být pouhým okem zcela neviditelné.

V případě konstelace satelitů na vyšší oběžné dráze, které nebudou větší část noci zastíněné Zemí, by mohl být jejich jas problematický – možná si vzpomenete na první generaci satelitů Iridium, které byly na noční obloze jasně viditelné i uprostřed noci. Výrobci satelitů si však nyní jsou těchto problémů vědomi a navrhují satelity tak, aby k Zemi odrážely co nejméně slunečního svitu. U satelitů na vyšší oběžné dráze je to jednodušší v tom, že jsou od Země dále, a proto je jejich jas přirozeně nižší.

Pokud tedy budou výrobci satelitů i nadále spolupracovat s astronomy a pracovat na snížení množství odraženého světla, nemusíme se o noční oblohu obávat. V tmavých oblastech vhodných k pozorování oblohy bude v budoucnu chvíli po soumraku podívaná na stovky satelitů křižujících oblohu, ale uprostřed noci si i nadále budeme moci užívat ničím nerušené hvězdné oblohy.

O vlivu nově vypouštěných satelitů na pozorování oblohy si můžete více přečíst v této studii.
Úvodní obrázek: satflare.com