Vědci NASA z Arizonské Státní Univerzity věří, že projekt Psyché je klíčem k pochopení mechanismu, jakým se formují planetární tělesa. Název odkazuje na asteroid, jehož složení si mise klade za cíl prozkoumat. Teorie říká, že asteroid Psyché je vlastně jádrem planety, která se rozpadla po sérii kataklyzmatických kolizí.

Doufají, že jim tato studie dá náhled do vzdálené minulosti sluneční soustavy, kdy protoplanetární srážky stvořily Zemi a zničily další potenciálně obyvatelné planety, jako například ty, jejichž zbytky se vznášejí mezi Marsem a Jupiterem. Důvod k misi popisuje také video americké popularizační organizace TED-Ed.

„S nástupem této fáze projektu jsme o významný krok blíže k odhalení tajemství obřího kovového asteroidu Psyché“, řekla hlavní výzkumnice Arizonské Státní Univerzity Tempe, Lindy Elkins-Tanton.

Před výzkumným týmem však stále stojí spoustu práce. Fáze D bude zahájena počátkem roku 2021 a bude zahrnovat finální výrobu a testování kosmické lodi a zároveň plánované zahájení mise roku 2022.

Fáze E nastane v okamžiku kontaktu lodi Psyché s vesmírným vakuuem. NASA očekává, že ke kontaktu s asteroidem dojde 31. ledna 2026 (dva roky po plánovaném zahájení mise Mars One stejnojmennou organizací, která má za cíl dopravit na rudou planetu kromě zásobovací techniky i první lidskou posádku).

Technika lodi Psyché bude obsahovat magnetometr, určený k detekci zbytkového magnetického pole asteroidu, či multispektrální snímač, který bude poskytovat obrazy s vysokým rozlišením o jeho složení. Součástí bude také spektrometr měřící gama záření a neutronový spektrometr pro detekci, měření a mapování elementárního složení tělesa.

NASA Discovery Program spolupracuje také s Maxar Space Solutions, poskytující solární elektrický pohon, NASA Jet Propulsion Laboratory a Arizonská Státní Univerzita.