Zatímco se dnes vše točí kolem pandemie koronaviru, vědci nezapomínají na to, že obří asteroidy mohou představovat mnohem větší riziko pro lidstvo. Stačí jeden velký náraz do Země a naše dějiny budou u konce. NASA proto nepřestává pracovat na vývoji strategie pro případné odklonění nebezpečných vesmírných těles. Na 22. července naplánovala start mise zvané DART, která má vyzkoušet, zda a jak dokážeme asteroid odklonit nárazem. Název DART je zkratkou pro Double Asteroid Redirection Test, což v překladu znamená „test odklonění dvojitého asteroidu“. Cílem celé mise totiž bude dvojice asteroidů, která je označována jako Didymos.

Počítačová simulace systému Didymos (zdroj: NASA)

Tuto dvojici tvoří větší asteroid o průměru zhruba 780 metrů a menší o průměru zhruba 160 metrů. Právě do menšího z dvojice bude směřován náraz. Tyto dva asteroidy přitom nepředstavují hrozbu pro Zemi. K nárazu by mělo dojít dva měsíce po startu a ve vzdálenosti 11 milionů kilometrů od naší planety. K uražení takové vzdálenosti poslouží velice výkonný iontový motor nové generace, který NASA označuje NEXT-C.

Motor NEXT-C (zdroj: NASA)

Tento motor dokáže vytvořit impuls o síle 17 meganewton-sekund. Jedná se tak o nejvýkonnější iontový motor, který byl kdy vyvinut. NEXT-C má za sebou důležité testy, které ověřily jeho funkčnost v extrémně nízkých teplotách nebo například ve vakuu.

Test motoru ve vakuové komoře (zdroj NASA)

V době nárazu do asteroidu bude DART pozorován satelitem LICIA z dílny Italské kosmické agentury. LICIA se oddělí od DARTu krátce před nárazem a pořídí snímky zachycující náraz a úlomky asteroidu. Náraz by měl v asteroidu vytvořit kráter o průměru zhruba 20 metrů a zároveň změnit oběžnou rychlost, jakou obíhá kolem svého většího bratra, přibližně o polovinu milimetru za sekundu. I takto malinká změna je dostatečná k tomu, aby bylo ze Země možné pozorovat změnu jeho oběžné doby.

Zdroje: Universe Today, NASA

Úvodní obrázek: NASA