Otázka prapůvodu peří víří vody světové paleontologie již po několik desetiletí. S jistotou víme, že se objevuje u pravých dinosaurů a možná sloužilo k termoregulaci těchto pravděpodobně teplokrevných živočichů.

U pterosaurů se objevují malé peří podobné elementy, které jsou však srovnatelné spíše se srstí. Výzkumem pterosaurů se intenzivně zabývali dr. David Unwin z centra pro paleobiologické výzkumy univerzity v Leicesteru a prof. Dave Martill z univerzity v Portsmouthu. Článkem z letošního roku argumentovali jinému z roku 2018. V něm doktorka Zixiao Yang z univerzity v Nanjingu tvrdí, že pterosaury pokrývalo tzv. protopeří.

Diskuze o původu pírek má značný dopad na evoluční pohled vývoje peří. Kdyby jím byli pokrytí i pterosauři, znamenalo by to pravděpodobný původ brk již u společného předchůdce dinosaurů a pterosaurů. O tomto však neexistují žádné paleontologické doklady. První peří se objevuje na tělech dinosaurů

Pravděpodobnější by pak bylo pozdější vytvoření velice podobných struktur na kůži pterosaurů, které by případnou termoregulační funkci peří z části nahrazovaly. Tato pokrývka těla zůstala výsadou dinosaurů a jejich dnešních potomků ptáků. V průběhu vývoje velká část těchto plazů peří znovu ztratila.

Domnělé možné peří u pterosaurů jsou ve skutečnosti chlupům podobné deriváty kůže, ne tlustější, než desetinu milimetru. Navíc se našly jen u velice omezeného množství fosilií. Článek od dr. Yang z roku 2018 popisuje konkrétně tři.

Nutno však podotknouti, že je mechanismus možné termoregulace u pterosaurů stále neznámý. Je pravděpodobné, že nezalétávali do končin s nižšími teplotami a v noci se před chladem schovávali v úkrytech. Tato domněnka je zkoumána již od konce 19. století a pravděpodobně na ní nikdy nikdo nenajde přesvědčivou odpověď. Mohli také mít velice účinné mechanismy pro teplokrevnost, nebo vše zmíněné i nezmíněné dohromady.

Oba diskutované články vyšly v prestižním časopise Nature Ecology and Evolution. Reakce doktorky Yang na kritiku na sebe nenechala dlouho čekat...

Zdroj úvodního obrázku: Julian Hanslmaier, Unsplash
Zdroj: Nature