Teprve před méně než 10 lety byl v jeskyních Jižní Afriky objeven nový druh hominida z doby kamenné — Homo naledi. V jeskyních bylo nalezeno téměř 2000 fosilií, z kterých vědci poskládali více než dva tucty neúplných koster hominidů — oblast byla proto pojmenována jako tzv. “kolébka lidstva” (angl. Cradle of Humankind). Komplex vápencových jeskyní, asi 50 km na severozápad od Johannesburgu, byl roku 1999 vyhlášen památkou světového kulturního dědictví UNESCO.

Hlouběji v jeskyních, na těžko dostupných místech, asi 12 metrů od původního naleziště, bylo nově objeveno 28 fragmentů lebky a 6 zubů. Složená lebka údajně patří dítěti. I když nebylo zatím určeno pohlaví, vědci se domnívají, že se jedná o holčičku, které bylo pravděpodobně jen 4 až 6 roků, když zemřela. Vedoucí výzkumného projektu tvrdí, že se zde před 300 až 200 tisíci lety muselo stát něco nevídaného a je opravdu záhadou, proč byla lebka dítěte nalezena právě na tomto místě.

Kvůli vzdálenosti od ostatních nálezů, dostalo nalezené dítě přezdívku Leti, ze setwantského “letimela” (setswana —bantuský jazyk, kterým hovoří několik milionů obyvatel Botswany a Jihoafrické republiky), což znamená “ztracená”. Pro výzkumný tým bylo pátrání velmi náročné, v určitých částech byla cesta jeskyní jen 10 cm široká. Pro zástupce Homo naledi ale mohla být cesta jeskyněmi mnohem snazší, byli menší než moderní lidé. Jejich těla také vypadají dobře adaptovaná na šplhání.

Kromě lebky nebyly nalezeny žádné další kosti, ani spodní čelist. Na lebce nebyly nalezeny ani žádné stopy útoku nějaké šelmy — příčina úmrtí tedy není jasná. Výzkumníci dokonce spekulují, že lebku mohli na místo umístit ostatní jedinci vlastního druhu z důvodů, které mohly souviset s rituály spojenými se smrtí. Celá tato idea by pak mohla teoreticky vysvětlovat celé naleziště druhu Homo naledi — jako místo pro rituální pohřby. Pro podporu této teorie by se ale musely objevit další důkazy.


Zdroj: phys.org, Zdroj titulního obrázku: Unsplash, Max Kleinen