Téměř 80 kilometrů chilského pobřeží je pokryto podlouhlými úlomky pouštního skla, jejichž původ je datován přibližně 12 000 let nazpět, kdy nad pouští Atacama došlo k výbuchu komety.

Pokud letí směrem k Zemi objekt jako je meteor či kometa, k výbuchu může dojít nikoli až po kontaktu s povrchem, ale již ve vzduchu – tento typ výbuchu se nazývá airburst.

Airburst se nazývá exploze, která nastane ve vzduchu ještě před kontaktem s jiným pevným objektem – v tomto případě před kontaktem vesmírného tělese s povrchem naší planety.

Meteor či kometa letící směrem k Zemi se velmi intenzivně zahřívá. To vede k tomu, že některé zcela shoří vysoko v atmosféře, jiné však mohou doletět až těsně k povrchu Země a explodovat v hustších částech naší atmosféry. Důsledkem pak může být, že teploty na povrchu se mohou blížit teplotám panujícím na Slunci. Vznikající větry pak mohou přesahovat sílu hurikánu.

A přesně to byl případ komety, která spadla na Zemi během pozdního pleistocénu. Podle týmu výzkumníků, kteří studovali složení silikátových skel, které jsou rozesety po celé chilské poušti Atacama. Zjistili, že výbuch ohnivé koule způsobil, že se kousky vesmírné horniny spojily s roztavenou půdou pod nimi, čímž vznikla ona skla. Studie byla publikována v odborném časopisu Geology.

„Poušť Atacama je ideální pro uchování záznamu,“ říká Peter Schultz, planetární geolog z Brown University, Gizmodo a první autor studie. „Rozdíl mezi jinými běžnými skly nalézanými na Atacamě a skly vzniklými v důsledku exploze vesmírného tělesa přibližně před 12 000 lety je v tom, že tato skla jsou mnohem větší a ukazují na komplexní interakce vlivem kterých k jejich vzniku došlo.

„Ve skutečnosti máme v Argentině mnohem starší sklíčka, u těchto ale s jistotou víme, že vznikla kolizemi vesmírných těles s naší planetou," dodává Schulz.

Dosud se předpokládalo, že původ skel je spojen se starověkými požáry trávy, ke kterým docházelo dávno předtím, než se z oblasti stala poušť. Díky nejnovější studii ale víme, že zdrojem této geologické zvláštnosti je mimozemský objekt. Vědci totiž zjistili, že jedinečná minerální konstituce a struktura skel, má původ v ohýbání a dalších přeměnách, ke kterým došlo ještě ve stavu tekutosti. Tyto charakteristické rysy by sklíčka nenesla, pokud by vznikla během požárů travního porostu.

Mimo to výzkumný tým našel také další minerály, které pocházejí z vesmírných hornin, jako je troilit nebo kubanit. Ty jsou podobné těm, které NASA shromáždila během mise Stardust z prachu komety Wild-2 v roce 2004.

„Nález těchto minerálů nám říká, že objekt, během jehož výbuchu ke vzbiku našich skel došlo, má všechny znaky komety,“ říká Scott Harris, planetární geolog ve Fernbank Science Center a spoluautor studie. „To, že mineralogie je stejná jako v případě vzorků komety získaných v rámci mise Stardust, je skutečně přesvědčivým důkazem, že skla z pouště Atacama jsou výsledkem kometárního airburstu.“

Přesný odhad datace kometárního airburstu bude předmětem dalšího výzkumu. Nyní se předpokládá, že k výbuchu došlo nejpozději před jedenácti a půl tisíci lety, mohlo to být ale ještě dříve. „Je zde dokonce šance, že výbuchu přihlíželi první obyvatelé, kteří do regionu právě dorazili,“ uvádí Schultz. „Musela to být pořádná show,“ s nadsázkou uzavírá Schulz. Výbuch znamenal katastrofu pro veškerou megafaunu v okolí.

Originální publikace: https://pubs.geoscienceworld.org/gsa/geology/article/doi/10.1130/G49426.1/609354/Widespread-glasses-generated-by-cometary-fireballs

Zdroj: Gizmodo, zdroj titulního obrázku: Joao Oliveira, Pexels.